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木星是地球的保护神?科学家:表面上帮我们挨刀,实际上背后插刀

在很多人心里,木星不仅是太阳系的老大哥,也是地球的保护神。它凭借一己之躯,为地球扛下了许多小行星和彗星的碰撞。

木星的质量相当于其他行星总和的2倍,其引力也非常巨大,可以改变很多天体的运行方式。实际上,在历史上,它不止一次用自己的质量重塑太阳系的结构。这对我们来说是一件好事,我们的地球之所以能处在一个距离太阳不远不近的位置上,拥有着适合我们生存的温度,并且较少遭受小行星的撞击,都有木星的功劳。所以,生活在地球上的我们应该感谢木星。

我们亲眼目睹过木星为我们挨刀:1994年,苏梅克·列维9号彗星的21个碎片坠入木星。这是历史上最重大的天文事件之一,无数天文学家将望远镜对准了木星。随着木星的自转,撞击点开始朝向地球,科学家被彗木相撞给木星留下的伤疤惊呆了。如果这样的彗星撞在地球上,且不说多少人会直接丧命,撞击掀起巨大的尘埃云足以遮天蔽日,地球从此将看不见阳光,像恐龙时代的大灭绝事件恐怕就要再次发生。

因此,这也为科学家敲响了警钟:如果平时不是木星为我们拦住这些彗星,这种戏剧性的撞击事件可能就会发生在地球上。

仅仅4年后,NASA认真统计了绝大部分近地小行星,尤其是那些可能对我们造成灭顶之灾的天体。目前,NASA估计这种小天体大约有几千颗,而人类基本上已经全部掌握了它们的行踪。当然,还有许多更小的天体虽然不会造成严重破坏,不过,多亏木星在1994年的提醒,我们也已经意识到可能存在的风险,并且对它们进行着实时的观测。

虽然木星赶走了危险的彗星,并且给了我们警示。不过,要是仅仅因为这一点就对它心存感激,那你应该慎重考虑一下了。

木星隔三差五也会给我们抛来一些危险的小天体,让地球处于危险之中。因此,和木星共同生活在太阳系,是一件让人又喜又忧的事。诚然,当外太空的彗星进入太阳系内层,冲向地球的时候,木星的强大引力就会充当盾牌的作用,阻止它们靠近地球,为我们“两肋插刀”。但有些时候,木星也会在我们的两肋上“插刀”。

比如1770年,莱克赛尔彗星途径木星的时候,木星的引力直接把它赶到了地球的方向。最近的时候,它距我们不到2300万公里!这个距离,地球只需要运行21个小时,也就是说,我们和它可能带来的灾难仅仅差了不到一天。

科学家估计,木星把小行星甩向地球的事件,远比我们想象的要更多。

NASA喷气推进实验室的Kevin Grazier博士进行了一项对太阳系内四颗气体巨星之间的30000颗小天体的运行模拟,模拟的时间长达1亿年。在模拟中,这些小天体最初都在安全的位置上,但在模拟后期,8%的小天体都来到地球轨道附近,对地球造成了严重的威胁。

显然,太阳系的小行星远不止3万、30万、300万,甚至还要更多。而太阳系演化至今,也不仅仅是1亿年,而是有接近50亿年!苏梅克·列维9号的明枪易躲,木星的暗箭难防啊!

而且,在这个过程中,不仅木星参与了进来,甚至土星也在推波助澜。如果说木星是把小天体赶往太阳系内部的真凶,那么土星无疑是在“为虎作伥”。它不断地把小天体赶往木星——在木星“射击”地球的同时,给木星“装填弹药”。

现实中,木星的“弹药”大部分是半人马小行星。这群天体是根据半人半马的神话人物来命名的,分类上介于小行星和彗星之间——它们的组成部分和小行星类似,但是大部分都有彗星一样的挥发尾。最重要的是,它们原本在太阳系外层运行,不过,一旦靠近木星,就会被木星引力改变轨道,被甩进太阳系,有可能就会撞上地球。

即使不是把这些半人马小行星甩过来,木星也会让普通的彗星变得更加危险。尽管有时会把它们驱离太阳系,但木星有时也会收紧它们的轨道,这让它们公转速度更快。公转周期缩短,那就更有可能撞上地球。

实际上,这正是著名的海尔·波普彗星的现状。它上一次靠近太阳是1977年,是近4000年来第一次进入到地球生物的视野中。不过,由于途径木星时受到木星的引力作用,它的周期缩短了一半,也就是说,它下一次回归大概在2000年后。我们很难知道,还有多少彗星曾经被木星这样调整过轨道,其中又有多少真的撞上了地球。

除此之外,木星的引力还会影响小行星带的天体,像射弹弓一样把它们引到地球轨道——太没有邻里道德了。

辩证法告诉我们,凡事都有好坏两面。即使是木星这种恶劣的习性,也不是没有任何好处。在太阳系形成时,它的强大引力为地球打扫出一片稳定的空间,才让地球得以形成。而且,尽管看起来像敌人,但木星扔向地球的那些碎片,有可能提供了形成生命所需的有机物。目前很多科学家认为,地球上的有机物就是来自于宇宙。那么,引导这些携带着有机物的小天体来到地球的,可能也是木星。

感谢木星,帮助地球成为了人类的家园。不过,从此以后别扔小天体过来了好吗?

除了提醒我们保护地球之外,了解木星在太阳系内所扮演的角色也可以帮助我们了解生命起源。在寻找系外生命和超级地球的时候,这也可能是一个重要参考。当我们在其他恒星周围寻找宜居行星时,也许我们不止要寻找类地行星,寻找像木星这样亦敌亦友的天体也很必要。

SOLDIER History Today

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